In zijn huis in Californië is de Amerikaanse surflegende Jack O’Neill overleden. Hij was 94 jaar.

De surfliefhebber O’Neill verhuisde in de jaren ’50 van de vorige eeuw naar San Francisco, waar hij wilde surfen aan het Ocean Beach, een strand aan de westkust. Het water van de Grote Oceaan was daar ijskoud, en O’Neill experimenteerde met sportpakken in verschillende materialen om warm te blijven.

Het wetsuit van neopreen bleek de beste oplossing. Zijn vrienden hadden in eerste instantie niet veel vertrouwen in zijn uitvinding, placht O’Neill te zeggen. Zij verwachtten dat hij hooguit vijf van de pakken kon verkopen aan zijn surfvrienden, maar het liep anders: binnen twintig jaar groeide het bedrijf uit tot de grootste fabrikant van wetsuits ter wereld.

Surfen als therapie

Hij zette in San Francisco een eigen surfzaak op en verkaste eind jaren 50 naar Santa Cruz, waar hij een tweede winkel opende. Daarmee legde hij de basis voor zijn watersportmerk O’Neill. Het bedrijf zou uitgroeien tot ’s werelds grootste verkoper van wetsuits.

“Surfen was voor mij een soort therapie”, zei O’Neill. “Ik sprong in de oceaan en ik voelde me weer goed. Ik pakte een golf en alles was oké.”

Ooglapje

O’Neill zelf bleef een verstokt surfer. Bij een val op zijn board verwondde hij zijn linkeroog, waarna hij een ooglapje droeg. Hij zette zich ook in voor behoud van de wereldzeeën. “De oceaan leeft. We moeten daar goed voor zorgen”, zei de Californiër daarover. Jack O’Neill is 94 jaar geworden. Hij overleed in het bijzijn van zijn familie.